Ken Garland, un diseñador peculiar

Hoy toca megapost, dedicado a la carrera de Ken Garland, diseñador gráfico británico y autor del ya mítico “First things first: a manifiesto” de 1964.

Nacido el 19 de febrero de 1929 en Southampton, al sur de Inglaterra, se trata de un diseñador gráfico de la posguerra británica. Además de su labor profesional como diseñador gráfico (a la que dedicará la mayor parte de su tiempo) destaca por sus múltiples trabajos y exposiciones fotográficas, además de su relevancia como crítico, escritor, activista y profesor en el diseño (actividad que sigue ejerciendo a sus ¡83 años!).

Estudios
Garland se licencia en Diseño Gráfico en la Central School of Art & Design de Londres en 1954. Cabe destacar que éste centro había sido fundado en 1896 bajo la influencia del pensamiento del movimiento Arts & Crafts inpirado por las ideas de William Morris y John Ruskin. Más adelante, en el año 1989 esta escuela se fusionará con el Saint Martins School of Art (otra importante escuela de diseño fundada en 1854) para convertirse en lo que hoy día es el Central Saint Martins College of Design.

Dicha institución sigue siendo una de las escuelas de diseño más importantes, prestigiosas e influyentes hoy día, tanto a nivel británico como europeo. Para hacernos la idea, basta con ver algunos de los compañeros/coetáneos de Garland:

-Herbert Spencer: diseñador gráfico, fundador y director de la revista Typographica en 1949 y 1967. Es importante destacar también su labor de crítico, ya que después de su artículo sobre señalética en carreteras británicas (o más bien la incoherencia e inexistencia uniforme de ésta) el gobierno británico, en 1963, encargó una comisión para solventar este problema.

-Richard Hollis: prolífico diseñador gráfico y editorial. Además de la multitud de trabajos de diseño publicó el best-seller Graphic Design. A Concise History y Swiss Graphic Design: The Origins and Growth of an International Style, 1920-1965.

-Derek Birdsall: excelente diseñador gráfico y compañero cercano de Garland.

-Alan Fletcher: grafista especializado en el area de diseño de identidad corporativa. Desarrollo identidades para importantes compañías como el IOD (Institute of Directors), la agencia Reuters o el Victoria & Albert Museum de Reino Unido.

-Colin Forbes: escritor y diseñador gráfico, llegó a obtener una medalla AIGA.

-Theo Crosby: arquitecto, diseñador y escritor. Junto a Colin Frobes, Alan Fletcher y dos compañeros más fundarán PENTAGRAM, uno de los estudios de diseño (global) más importantes hasta hoy día.

Contexto
Garland estudia y comienza a trabajar en el período de posguerra, un momento en el que la recuperación y crecimiento económico de Europa marcan las pautas. Gran parte de la población ve satisfechas sus necesidades básicas, aumenta el nivel de consumo y como consecuencia se desarrolla rápidamente una inmensa industria de la publicidad.

En cuanto al panorama del diseño gráfico, dos aspectos son claves. Por un lado desde Suiza (quien se mantuvo neutral en la IIGM y por tanto se encontraba en una situación económica ventajosa) se impulsa y desarrolla el Estilo Tipográfico Internacional. Recogiendo el formalismo moderno, y las influencias de las vanguardias europeas (exiliadas) se desarrolla un movimiento gráfico marcado por el orden, la claridad y racionalismo. Se hace uso de gamas cromáticas reducidas, utiliza la foto realista preferiblemente a la ilustración, busca una composición asimétrica y se ayuda de retículas para la organización de la información. Como curiosidad cabe añadir que si algún país se beneficiaba de un diseño gráfico así, era precisamente Suiza (la información tenía que exponerse en los tres idiomas hablados en el país).

Por otro lado, en los Estados Unidos se desarrolla (a raíz de la influencia y exilio de las vanguardias Europeas y la Bauhaus) un movimiento impulsado por Paul Rand verá su apogeo en la Escuela de Nueva York y su expresionismo tipográfico. La principal característica de esta escuela es que la tipo se dejaba de tratar como sólo texto, sino también como imagen, factor que añadía enormes posibilidades de juego al diseñador.

Diseño gráfico
Garland se inicia trabajando 18 meses como maquetador en una revista de mobiliario. A raíz de ello le surge un trabajo como director de arte en Design Magazine, una revista sobre diseño industrial británico.

  

Durante este periodo realiza trabajos por cuenta propia, ya sean de carácter comercial como social/político. Un ejemplo de ello es la colaboración con la Campaña por el Desarme Nuclear (con la que simpatizaba y formaba parte). Además, dada su orientación socialista, colabora con el Partido Laborista (del que formó parte durante los años 60 y 70). A través de estos trabajos adquiere experiencia que le será útil más adelante.

   

En 1962, abrumado por la cantidad de trabajo (tiempo completo en Design Magazine además de encargos personales) deja Design Magazine y funda su propia consultoria Ken Garland & Associates: Designers.

La empresa estuvo en activo hasta el año 2009. A lo largo de los más de cuarenta años que estuvo trabajando nunca trabajaron en ella más de tres personas al mismo tiempo y siempre fueron diseñadores. La postura de Garland acerca de los grandes estudios era más bien distante, por lo que siguió éste modelo de colaboradores a lo largo de toda su trayectoria.

Su obra pertenece principalmente al diseño editorial, diseño de juguetes y algún que otro trabajo de identidad corporativa. Respecto a ésto último es interesante destacar que el diseñador no estaba “en contra de identidades para pequeñas y medianas empresas”. Pero veía a las grandes como una aberración, una contradicción que ponía enormes series de productos heterogéneos bajo una misma marca, algo bastante dictatorial según él. “Los nazis tenían la mejor identidad corporativa jamás hecha [...] no permitían ninguna diversidad” decía.

Aspecto clave en la carrera de Garland fue la empresa de juguetes Galt Toys para la que haría desde la identidad hasta diseño de juguetes (Connect, Ravensburg, etc.). En palabras del propio Garland, fue su mayor fuente de estímulo y trabajo creativo.

Su estilo es el reflejo del diseño británico de posguerra. Como comentábamos a principio, supone la síntesis y mezcla del estilo, simplicidad y orden suizo con el juego tipográfico de Nueva York. Él mismo abogaba de manera consciente en que el diseño británico debía ir por estas líneas, de hecho llegó a hacer un viaje para investigar de cerca el diseño suizo. (Véase su artículo “Structure and Substance”, Penrose Anual).

Si bien se ha declarado partícipe del movimiento moderno y se ha identificado con él, lo ha hecho sin dogmatismos. Progresivamente va ampliando su gama tipográfica, cromática y estilo en general.

Fotografía
Como ya hemos comentado, Garland realizó trabajos fotográficos a lo largo de toda su vida: ya fueran parte de encargos más grandes, ya fueran por afición. Ha realizado múltiples exposiciones y publicaciones, siendo desde 2002 éste su principal foco de actividad (junto con la enseñanza). En 2009 y 2010 ha publicado varios libros de fotografía con Pudkin Books.

Profesor, teórico, agitador
Desde sus inicios ha participado en múltiples charlas, conferencias y talleres entorno al diseño. Ha realizado varios viajes de ponencias a lo largo de Gran Bretaña, EEUU, Canadá, Portugal, Noruega, Dinamarca, Alemania y Bangladesh.

Además de todo ello ha participado como profesor asociado en decenas de universidades y talleres. A día de hoy, a la edad de 83 años, sigue trabajando activamente y es profesor asociado de diseño en la Universidad de Brighton.

Además de escribir múltiples artículos para publicaciones periódicas sobre diseño en EEUU, Europa, México y Japón, ha publicado varios libros y artículos propios. Destaca entre todos ellos el libro “A word in your eye” (1996) que recoge muchas de sus ponencias y el notable manifiesto “First things first” de 1964.

Éste último puede considerarse como una de las contribuciones más importantes entorno a la ética y la politización del diseño que se haya hecho al diseño en los últimos años. El manifiesto denuncia la creciente subordinación del diseño a la publicidad y critica los efectos que tiene ésto. Propone y aboga, en cambio, por “una reversión de prioridades a favor de formas más útiles y perdurables de la comunicación [...] y que el requerimiento de nuestras habilidades sea para propósitos que valgan la pena“.

Por increíble que parezca, el texto tuvo poquísima repercusión en el momento de ser difundido, a pesar de ser reproducido en The Guardian y leído por Garland en televisión. Esto, como ha señalado la historiadora del diseño Raquel Pelta, probablemente se deba a que en aquel momento el debate se encontrase entorno al formalismo de modernidad/postmodernidad. Sin embargo, en el año 2000 el colectivo anticapitalista AdBusters reeditó el manifiesto (ésta vez con el añadido de la brutal intromisión del marketing en la vida de las personas) suscitándo enormes polémicas y debates al respecto dentro (y fuera) de la comunidad del diseño hasta el día de hoy.

En conclusión, Ken Garland es un diseñador que sirve para comprender el diseño británico de posguerra, repensar con crítica la modernidad y, sobretodo, hacernos reflexionar entorno al diseño más allá de los límites “de profesión”.

Post-data: y como caramelo de despedida para el artículo, una buena animación y una gran historia de Sean Lynch, acerca de una lectura y taller con Garland en la University of Reading en 1993. La pueden ver aquí.

PD2: (Actualizado) Aunque aparece un par de posts más adelante, incluyo la pequeña entrevista de Ken en Monográfica.

Entrevista a Ken Garland from Monográfica.org on Vimeo.

Bibliografía
-Diseñar hoy: temas contemporáneos de diseño
Pelta Raquel, Editorial Paidós Diseño, 2004.

-Looking Closer 4: Critical Writings on Graphic Design
Michael Beirut, William Drenttel, Steven Heller

- Eye magazine nº 66,
Ken Garland Interview
, Anne, Odling Same

kengarland.co.uk
network gdnm: ken garland research
unostiposduros.com
designishistory.org
adbusters.org
wikipedia.org

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